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Cos'è il cancro orale?

Il cancro orale è un cancro che si può manifestare sulle labbra (in genere il labbro inferiore), all'interno della bocca, nella parte posteriore della gola, sulle tonsille o sulle ghiandole salivari. Si verifica con maggiore frequenza negli uomini che nelle donne e colpisce maggiormente le persone oltre i 40 anni di età. Uno dei principali fattori di rischio è il fumo e l'assunzione di alcool.

Se non diagnosticato precocemente, il cancro orale può richiedere interventi chirurgici, radioterapia e/o chemioterapia. Può essere anche fatale e ha un tasso di sopravvivenza a cinque anni del 50% circa.* Uno dei motivi della diagnosi tardiva è dovuta al mancato riconoscimento dei sintomi precoci, aspetto fondamentale per trattare con successo il cancro orale.

Quali sono i sintomi del cancro orale?
Non sempre i pazienti sono in grado di identificare i primi sintomi del cancro orale, quindi è molto importante sottoporsi a controlli regolari presso dentista e medico. Il dentista ha la capacità e le conoscenze necessarie a riconoscere i primi segni di cancro orale. Oltre a sottoporvi ai normali controlli, rivolgetevi a un dentista se notate una delle condizioni che seguono:

  • Una piaga sulle labbra, sulle gengive o all'interno della bocca, che sanguina facilmente e non guarisce
  • Un nodulo o un ispessimento della guancia che si sente con la lingua
  • Perdita della sensibilità o intorpidimento di una parte della bocca
  • Chiazze bianche o rosse sulle gengive, sulla lingua o all'interno della bocca
  • Difficoltà a masticare o ingerire il cibo
  • Irritazione o dolore inspiegabile in bocca, sensazione che qualcosa è bloccato in gola senza una ragione
  • Gonfiore della mandibola che causa problemi di inserimento della dentiera
  • Cambio di voce

Come si può prevenire il cancro orale?
Se non fumate o masticate tabacco, non iniziate adesso. L'uso di tabacco è alla base dell'80-90 %dei casi di cancro orale.**

Fumo — il collegamento tra il fumo, il cancro al polmone e i disturbi cardiaci è comprovato. Il fumo influisce anche sulla vostra salute generale, rendendo più difficile la reazione alle infezioni e la ripresa da lesioni e operazioni. Nei giovani, il fumo può portare a una crescita stentata e ad altre difficoltà nello sviluppo. Molti fumatori non sono in grado di sentire odori e sapori come prima e rischiano di sviluppare alitosi e pigmentazione dei denti.

Ogni volta che accendete una sigaretta, anche la vostra salute orale è a rischio. Fumare sigarette, pipa o sigaro aumenta il rischio di sviluppare il cancro della laringe, della bocca, della gola e dell'esofago. Poiché molti non si rendono conto dei sintomi precoci o li ignorano, il cancro orale spesso si diffonde prima della diagnosi

Masticazione di tabacco — i consumatori cronici di tabacco non fumato sono 50 volte più a rischio di sviluppare cancro orale rispetto a chi non consuma tabacco.

È meglio evitare di fumare sigarette, sigari o pipe, masticare o fiutare tabacco. Chi smette di usare, anche dopo molti anni, il tabacco, riduce notevolmente il rischio di sviluppare il cancro orale. Anche il consumo cronico o pesante di alcolici aumenta il rischio di sviluppare il cancro; la combinazione alcol-tabacco comporta un rischio molto elevato.

Come viene trattato il cancro orale?
Dopo la diagnosi, un team di specialisti, tra cui un chirurgo orale e un dentista, sviluppano un piano di cura basato sulle esigenze del singolo paziente. In genere è necessario un intervento chirurgico, seguito da radioterapia e chemioterapia. È importante rivolgersi a un dentista che abbia familiarità con i cambiamenti che tali terapie possono causare in bocca.

Ogni volta che si consumano cibi o bevande che contengono zuccheri o amidi, i batteri della placca producono acidi che attaccano i denti causandone la demineralizzazione. Per ridurre i danni allo smalto dei denti, limitate il numero di spuntini e bevande consumati fuori pasto. Quando fate uno spuntino, scegliete cibi nutrienti come formaggio, verdure crude, yogurt bianco o frutta.

Quali effetti collaterali può avere la radioterapia nel cavo orale?
Quando si sottopone la zona della testa e del collo a radioterapia, molti pazienti sviluppano irritazioni alla bocca, secchezza delle fauci, difficoltà ad ingoiare e cambiamenti nel gusto. Le radiazioni aumentano anche il rischio di sviluppare carie, motivo per il quale è estremamente importante avere una buona cura dei denti, delle gengive, della bocca e della gola durante il trattamento con radioterapia.

Parlate regolarmente con il vostro oncologo e con il vostro dentista di qualsiasi eventuale problema che riscontrate in bocca durante o dopo la radioterapia. Prima di sottoporvi alla terapia contro il cancro nella zona della testa e del collo, parlate con il vostro dentista di ciò che potete fare prima, durante e dopo la terapia per prevenire eventuali effetti collaterali nel cavo orale

Come si può mantenere sano il cavo orale durante la terapia?
Assicuratevi di spazzolare i denti con uno spazzolino morbido dopo i pasti e passate il filo interdentale quotidianamente. Evitate di mangiare cibi speziati e duri come verdure crude, cracker duri, noci e simili. Evitate tabacco e alcolici. Mangiate o masticate caramelle o gomme senza zucchero per tenere umida la bocca.

Prima di iniziare la radioterapia, informate il vostro dentista e prendete un appuntamento per un controllo completo. Chiedete al dentista di consultarsi con l'oncologo che si occupa della vostra radioterapia prima che inizi il trattamento.

* The Complete Guide to Better Dental Care, Jeffrey F. Taintor, D.D.S., M.S., e Mary Jane Taintor, 1997.
** The National Cancer Institute, "What You Need to Know about Oral Cancer." Ultima revisione, 28 settembre 1998. 1Compendium of Continuing Education in Dentistry, Vol. 19, #1 (supp), Autunno 2000

Salute orale e malattie

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